La radioactivité, qu'est-ce que c'est?

La radioactivité est la manifestation extérieure d’une réaction qui se joue à l’intérieur des noyaux de certains atomes. Un noyau radioactif est instable, c'est-à-dire qu’il perd de la matière, il se désintègre tout en émettant à la fois des particules d’énergie. Selon la masse et  la charge électrique des particules émises, on distingue plusieurs types de rayonnements. On les appelle « alpha », noté α, «  bêta », noté β et «  gamma », noté  γ.

Lorsqu’un gros noyau atomique, par exemple celui de l’uranium absorbe un neutron, il devient instable : il se divise alors en plusieurs fragments, en dégageant de l’énergie, qui projette ces fragments à grande vitesse. Il s’agit de la fission nucléaire. Les fragments projetés à grande vitesse peuvent à leur tour pénétrer dans d’autres atomes pour en provoquer la fission. Les fissions se multiplient et bientôt se dégage un flux de neutrons à grande vitesse et une grande quantité d’énergie est libérée.

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